Ratas al rescate: científicos las entrenan para salvar vidas

Producto del entrenamiento, algunas ratas están mostrando nuevas habilidades para ayudar a la población. En el proyecto RescueRats, en Tanzania, un equipo de científicos entrena roedores con pequeñas mochilas para olfatear a los sobrevivientes, según entrevista en Science.

Un pariente especial

Cricetomys es una familia lejana de las ratas comunes, conocida como “ratas gigantes de carrillos”, por sus grandes mejillas. Pueden medir entre 25 y 45 centímetro, sin contar su cola, y llegar a pesar un kilogramo y medio. Estos animales, del África subsahariana, tienen uno de los olfatos más sensibles del mundo.  

Un proyecto de rescate

Desde 1997, la organización APOPO ha utilizado este tipo de ratas para experimentar nuevas habilidades. Esta ONG tiene como misión “proteger a la personas y el plantea con soluciones innovadoras usando ratas entrenadas y otros animales detectores de olores”.

En una entrevista reciente, los responsables de APOPO comentan de su nuevo proyecto RescueRats. “Las ratas tiene un tamaño que es útil porque podrán penetrar en áreas con ruinas y escombros densos que los perros simplemente no podrían”, dice Donna Kean, especialista en comportamiento animal. Ella ha estado los últimos cinco años entrenando ratas para acciones de rescate.

Mediante el reforzamiento positivo, las ratas fueron adiestradas a volver a un punto de partida. Luego fueron entrenadas para tirar de una pelota de goma de “su mochila de rescate” cuando se acerquen a una víctima. La bola tiene un microinterruptor, que emite un pitido. Esto proporcionaría una señal a los rescatistas cuando las ratas hicieran esto de manera confiable en las zonas de desastre, luego del impacto de un fenómeno natural.

“Las ratas solo se desplegarán después de que los equipos de búsqueda humanos y caninos ya hayan trabajado en el sitio de los escombros”, agrega Kean. Se cree que las ratas llegarían a un máximo de 30 metros del área de influencia.

Cricetomys es una familia lejana de las ratas comunes. APOPO

Habilidades y señales

Esta especie también fue entrenada para identificar minas antipersonales, gracias a que su peso no logra activarlas. El caso más conocido es el de Magawa, condecorada por encontrar 71 minas y 38 bombas durante sus cinco años de actividad en Camboya. Fue la primera rata en recibir una medalla de la caridad veterinaria británica.

Además, sus habilidades llegaron al campo de salud. Esta rata ha sido utilizada para detectar tuberculosis, dando resultados con una precisión del 85%, según algunos reportes. Su desarrollado olfato le permite “oler a la TB”, y ha aumentado significativamente la detección de TB pediátrica.

La rata común es el animal de experimentación por excelencia. No obstante, su presencia en abundancia es un síntoma negativo que afecta nuestra salud y economía. El 2021, Australia sufrió la peor plaga de roedores en años. Pero este comportamiento inusual de las ratas puede ser una señal de la crisis ecológica que estamos viviendo.

Miguel Mendoza

Esta noticia ha sido publicada originalmente en N+1, ciencia que suma

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Imagen principal: APOPO.